On the road to Wembley

La tercera copa más prestigiosa de la Liga de Fútbol Inglesa es el Trofeo EFL. En ella, todos los equipos de la tercera y la cuarta división inglesa (EFL League One y EFL League Two) compiten por el trofeo. Actualmente se conoce como la copa Checkatrade, nombre que le viene de su contrato de patrocinio actual.  Desde la temporada 2016-17, cada año, 16 equipos sub 21 de primera y segunda división (Premier League y EFL Championship) han sido invitados a participar. Se dice que esto da a algunas de las jovenes promesas del país  la oportunidad de experimentar el fútbol competitivo de primer equipo, lo cual, ayuda a su progresión. Sin embargo, estas invitaciones han provocado una mala reacción conocida como el “boicot B-Team” por parte de los fans de los equipos de League One y League Two. Como resultado, la mayoría de los partidos han registrado una muy baja asistencia y, en general, se califica a la competición como una broma y totalmente irrelevante. Sea cual sea tu opinión sobre el Trofeo EFL, es una oportunidad para ver a tu equipo competir por un trofeo con final en Wembley y obtener unos más que necesarios ingresos.

El formato de la competición es la siguiente: Ronda 1, se hacen 16 grupos por regiones de 4 equipos. Un equipo sub 21 le es asignado a cada grupo.  Los 4 equipos del grupo jugarán entre ellos una vez, ya sea en casa o fuera, y los 2 equipos que ganen más puntos avanzarán a la siguiente ronda. Si a los 90 minutos un partido queda empatado, a ambos equipos se le suman 1 punto y seguidamente se hace una tanda de penaltis para otorgar un punto extra al ganador de dicha tanda. Los equipos Sub 21 solo pueden jugar partidos de ida. Las etapas eliminatorias 2 y 3 todavía se sortean a nivel regional pero los equipos que estaban en el mismo grupo no jugaran entre sí. Ronda 4 (cuartos de final) los partidos ya se sortean de manera nacional. En el pasado se jugaban 2 partidos, uno de ida y otro de vuelta, pero ahora, como el resto de rondas, las semifinales son de un solo partido en casa o fuera con la diferencia de que si a los 90 minutos se empata, se sigue con una prórroga de 30 minutos y luego se dan penaltis si es necesario.

Actualmente en League One, el Portsmouth FC es el club de fútbol con más éxito en la costa del sur de Inglaterra. Bournemouth, Brighton y nuestros odiados rivales Southampton (scum) son equipos de la Premier League. Sin embargo, los honores del Pompey son mayores que esos tres clubes combinados. Nuestra historia es rica y colorida, buena y mala. Estamos extremadamente orgullosos de nuestro querido club de fútbol y los fans tenemos una reputación en todo el país como muy apasionados y dedicados. Solo en los últimos 10 años hemos ganado la FA Cup (que aún hoy mantiene la mayor asistencia de New Wembley de 89,874 asistentes contra Cardiff City),  hemos jugado en la primera división, hemos sufrido en manos de propietarios corruptos, entramos en fase de liquidación dos veces  y hemos descendido de liga 3 veces en 4 temporadas consecutivas.

Llegados a este punto, los fans del club creamos una sociedad comunitaria de inversores y salvamos al club del cierre. Lamentablemente, hace dos temporadas, después de ser coronados campeones de la League two, votamos para vender el 100% de las acciones a unos propietarios privados estadounidenses, algo con lo que estoy totalmente en desacuerdo y voté en contra. Sin lugar a dudas, lograr el ascenso a League One contra el Notts County en la temporada 2016-17 fue el momento del que me sentí más orgulloso de ser fan del Pompey, ya que lo habíamos logrado como un club 100% comunitario. Que la votación aprobase vender las acciones me dejó un poco de mal sabor en la boca. Pero como alguien me dijo una vez “es posible divorciarse de tu esposa pero no de tu equipo”. Ciertamente puedo decir una cosa y es que ser del Pompey nunca es aburrido.
Ahora mismo, en la temporada 2018-19, vamos cuartos en la liga. Desde septiembre hasta diciembre estuvimos en la cima. Sin embargo, el mercado invernal significó perder 5 jugadores de préstamo y eso nos hizo bajar mucho nuestro rendimiento. Hasta este fin de semana pasado, no habíamos registrado una victoria en la liga. Pasamos de estar seguros que ascenderíamos de liga automáticamente a ahora aferrándonos a la esperanza de llegar a los Play-offs. Solo el tiempo dirá en qué posición estaremos cuando termine la liga. Invictos en la Checkatrade Trophy entramos en la semifinal contra el Bury FC, los segundos en League 2. Bury está a 250 millas (400km) de Portsmouth. Un viaje que debería durar 4 horas en coche pero que realmente fueron cerca de 6 debido a retenciones y obras esparcidas en las carreteras y autovías. La asistencia del partido fue de 3,900 personas, de los cuales 452 fueron fans del Pompey. La primera parte del partido fue muy ajustada terminando con un 0-0. Tres goles del Portsmouth en los minutos 61, 64 y 77 nos aseguraron el puesto a la final del día 31 de Marzo en Wembley.

Todavía no se sabe el equipo rival al que nos enfrentaremos en la final. Los Bristol Rovers jugaran contra los Sunderland esta semana para decidirlo. Ambos equipos son de la League One. Esta semana se ha publicado que habrá una asignación de casi 40,000 tickets para los fans del Pompey disponibles para la final. También se nos han adjudicado el vestuario local dándonos así preferencia para vestir a nuestros jugadores con el primer equipamiento de tiras azules, blancas y rojas. A pesar de que muchos todavía planean boicotear el torneo y la final de Wembley, estoy bastante seguro de que venderemos todas o casi todas de nuestras entradas igualmente. Sunderland  actualmente va tercero en la Liga One y el Bristol Rovers vigesimoprimero. Sin embargo, personalmente preferiría que el Sunderland avanzase a la final. Simplemente porque el Sunderland atraerá a una cantidad de aficionados mucho más grande que el Bristol Rovers, contribuyendo así a una final con una asistencia y una atmósfera con muchísimos más espectaculares.

North Harbour
‘up the blues’

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